Uno de los problemas más comunes en la agricultura es la compactación del suelo, sobre todo, en la época moderna, en la que se utilizan equipos industriales pesados sobre el campo. Por eso, para los agricultores es indispensable entender qué es la compactación del suelo, cuáles son sus causas y qué consecuencias puede tener sobre la producción.

Entender este concepto te puede ayudar a saber qué factores tomar en cuenta para evitar la compactación del suelo y aprovechar al máximo el potencial de tus cosechas.

¿Qué es la Compactación del Suelo?

El término compactación del suelo se utiliza para describir la porosidad de la tierra y su resistencia a la penetración de las raíces de las plantas. Es decir, se refiere a la densidad de la tierra y otras características que pueden afectar el cultivo de cierto tipo de plantas.

En la agricultura, la compactación del suelo suele representar algunos problemas, principalmente, porque afecta la estructura de la tierra, limita la circulación del aire y del agua, y tiene efectos negativos sobre la capacidad productiva de un cultivo.

Para quienes se dedican a trabajar la tierra es necesario aprender a medir el nivel de compactación del suelo, ya que dependiendo de las condiciones atmosféricas y del tipo de cultivo que se trabaje, hace falta un suelo más o menos compacto. Por ejemplo, en los tiempos de sequía, un suelo muy compacto puede afectar el crecimiento de las raíces y generar plantas más vulnerables.

Los agricultores deben entender muy bien qué es la compactación del suelo y valerse de algunas estrategias para prevenirla, ya que de ello dependen los resultados de su trabajo. La mayoría de las veces, un suelo compacto puede retrasar la producción o generar pérdidas económicas en la cosecha.

¿Cuáles son las causas de la Compactación del Suelo?

La compactación del suelo se puede deber a una variedad de factores muy amplia, dentro de la que se destacan el uso de maquinaría y equipos de agricultura industrial. La labranza y el pastoreo también tienen impacto en la compactación del suelo, aunque se trata de algo mucho menor que el impacto producido por las ruedas de los tractores, por ejemplo.

En pocas palabras, podemos decir que cualquier tipo de fuerza que se ejerza sobre el suelo puede derivar en su compactación, y que del nivel de esa fuerza depende que el suelo sea más o menos compacto.

De igual manera, hay que tener en cuenta que hay zonas agrícolas que son más susceptibles de sufrir una compactación de suelo. Por ejemplo, los suelos con menos materia orgánica se compactan con mayor facilidad. Lo mismo sucede con los suelos arcillosos, ya que la presencia de ciertos minerales le da menos resistencia a la tierra.

En resumen, podemos decir que las causas se deben al uso de maquinaria y animales dentro de la producción agrícola, y a las condiciones naturales de la zona en la que se desarrolla esa producción.

¿Cuáles son las consecuencias de la Compactación del Suelo?

Las consecuencias en las propiedades y en la calidad del suelo no son tan visibles, sin embargo, los efectos de la compactación del suelo sobre el desarrollo de las plantas es evidente.

Cuando un suelo es muy compacto, tiene menos espacio poroso y es más denso, lo que afecta la capacidad de las plantas de desarrollar sus raíces y obtener los nutrientes que necesitan para crecer.

Afecta la estructura del suelo

La compactación del suelo afecta los agregados de suelo y, por lo tanto, la estructura del terreno. Cuando esto sucede, las plantas también se ven afectadas, porque no tienen las condiciones que necesitan para desarrollarse de forma saludable. Algo que ya mencionamos antes, es que al tratarse de un suelo más denso, las raíces tienen problemas para penetrar en el suelo, lo que altera su ciclo de desarrollo.

Limita la absorción de nutrientes de las plantas

La reducción en la porosidad del suelo no solo afecta el crecimiento de las raíces, sino que impacta sobre la infiltración de agua y sobre la cantidad de oxígeno en el suelo. En las épocas de lluvia, el agua permanece por más tiempo sobre un suelo compactado, lo que también produce otros problemas como la erosión.

Todas estas condiciones derivan en que el suelo tenga deficiencias de nitrógeno y potasio, por lo que los agricultores deben recurrir al uso de fertilizantes, algo que también tiene un impacto económico sobre la estructura de costos.

Impacta en el rendimiento de los cultivos

Investigaciones de la Universidad de Minnesota han demostrado que la compactación del suelo puede reducir hasta en un 60 por ciento la capacidad de producción de un cultivo. Además, los efectos se pueden prolongar durante periodos de tiempo muy extensos, por lo que las consecuencias económicas son un factor muy importante a tomar en cuenta.

¿Cómo se puede medir el grado de Compactación del Suelo?

Existen diferentes métodos y herramientas que se pueden utilizar para medir la compactación del suelo, todo depende de los recursos disponibles y de la facilidad para conseguir las herramientas.

El método más sencillo es medir la densidad aparente, para ello solo hace falta una herramienta como un cuchillo, un destornillador largo o una pala, y utilizar la observación para determinar qué tan compacto parece estar el suelo. Aunque se trata de un método subjetivo con poca precisión, se utiliza de forma común en muchos lugares.

Por otra parte, también es posible utilizar una herramienta profesional como un penetrómetro, con el que se puede conocer de forma muy precisa cuál es el nivel de compactación del suelo. Algunos penetrómetros son digitales e incluyen un sensor que indica la presión que hace falta para penetrar en el suelo.

La idea de utilizar cualquiera de las herramientas que te mencionamos, es que puedas determinar cuál es la resistencia de la tierra, lo que te permitirá conocer la compactación del suelo y saber si hace falta tomar alguna medida para corregirla. Debes tener presente que para medir la compactación del suelo hace falta tener conocimientos sobre los diferentes tipos de suelo, así que lo mejor es que se encargue una persona con experiencia en el área.

¿Qué tipos de Compactación del Suelo existen?

A diferencia de la ingeniería geotécnica, en la agricultura no existen diferentes tipos de compactación del suelo. En todo caso, se puede hablar de una compactación del suelo superficial o una compactación del suelo profunda.

Es decir, se puede dividir la compactación del suelo en función de la profundidad que tenga. Esto, además, implica que dependiendo del nivel de compactación, los efectos sobre la producción agrícola pueden ser mayores o menores.

Precisamente por esto es importante aprender cómo medir la compactación del suelo, porque le permite a los agricultores tener una mejor idea sobre el impacto que pueden tener las características del suelo sobre los cultivos.

La compactación del suelo es uno de los problemas más importantes de la agricultura en la modernidad, y es necesario conocer cuáles son sus causas y sus consecuencias para tomar medidas que le permitan a los agricultores prevenirla o corregirla.